Sulawesi, het vroegere Celebes, lijkt op een enorme orchidee en bestaat voornamelijk uit een hoogland met dichte bossen en schitterende natuur. Het klimaat is vrij vochtig, als op Sumatra. Het is een eiland, dat puur is en bijzonder aantrekkelijk voor reizigers, met name vanwege de wonderlijke Toraja-cultuur in centraal-Sulawesi en de fantastisch mooie zeetuinen bij Manado.

Makassar

Makassar is een boeiende stad, gelegen in Zuid-Sulawesi, aan de westkust. Het is een belangrijke havenstad. De haven is ook zeker een bezoek waard met zijn fotogenieke Makassaarse schoeners (houten authentieke schepen, die nog steeds op Zuid-Sulawesi worden gebouwd). Fort Rotterdam herinnert aan de Nederlandse koloniale tijd. Het is tegenwoordig een museum en zeer de moeite waard om er rond te dwlaen tussen de massieve muren van het vroegere verdedigingsbolwerk. In de buurt Sopeng wordt prachtige zijde geweven in vaak ingewikkelde patronen. Langs de boulevard verschijnen tegen het zonsondergang talrijke kraampjes, een lint van lichtjes van soms wel een kilometer lang. Hier komt de lokale bevolking om te eten en te drinken en elkaar te ontmoeten.

Van Makassar via zuidkust naar Bira

Vandaag maakt u een mooie tocht, voor een groot deel langs de zuidkust, naar de meest zuidoostelijke punt van Sulawesi, naar Bira. Onderweg maakt u regelmatig fotostops. In Tanah Beru bezoekt u een scheepswerf, waar men de befaamde Makassaarse schepen bouwt. Bira is sinds eeuwen een dorp van zeelieden en heeft schitterende witte en schaduwrijke stranden aan een heldere zee.
Er zijn goede snorkel- en zwemmogelijkheden. Laat u zich met een vissersbootje (ter plekke te huren) naar een eilandje brengen.

Van Bira naar Sengkang

U rijdt noordwaarts door een toeristisch praktisch onbekend stuk Sulawesi. Een prachtige route, die een dag (rond de 7 uur met voldoende stops) duurt. De weg loopt door een vlakte met sawah's en tabak; Cabenge is het marktcentrum voor district. U komt aan bij het Tempemeer, dat geleidelijk opdroogt door zware dichtslibbing; het Tempemeer is een overblijfsel van een enorme binnenzee. In het droge seizoen vallen hele stukken droog, als het regent treedt het meer soms buiten zijn oevers. De huizen rondom het meer staan dan ook grotendeels op palen. We raden u ook zeker aan een boottochtje te maken in alle vroegte over het meer: u ziet het dagelijks leven van de bevolking, de vissers zijn ongetwijfeld eerder dan u al onderweg. Het gebied is bijzonder rijk aan vogels. Sengkang is een plezierige plaats aan de voet van de bergen, uitkijkend op het Tempemeer. Er zijn vele zijdeweverijen.

Torajaland

Na de poortboog van Tanah Toraja rijdt u via het marktdorpje Mebali een majestueus landschap binnen van omhoogschietende ruige, grijze, granieten gesteenten met blauwe bergen in de verte. Deze vormen een scherp contrast met het levendige groen van de vruchtbare, door regen gevoede terrassen en het roestige rood van de tropische laterietgrond. Dit is het mooiste en wonderlijkste deel van dit eiland en misschien wel van heel IndonesiŽ: Tanah Toraja!
Er zijn meerdere redenen om Torajaland te bezoeken. Het natuurschoon is adembenemend mooi. Daarnaast hebben de Toraja's een geheel eigen cultuur, die zich uit in voorouderverering, een wonderlijke dodencultuur en de zo typische, vaak fraaie beschilderde, woningen met de hoge daken (als een omgekeerd zadel).
De traditionele zadeldak-tongkonan ogen indrukwekkend met de enorme daken, die aan voor- en achterkant ver omhoog steken. Van binnen zijn ze klein en donker. Om die reden worden tegenwoordig tussenvormen gebouwd: de beneden vierkant van opzet, in Buginese stijl, de bovenverdieping in echte tongkonan-stijl, gedecoreerd met traditioneel houtsnijwerk. Er zijn overigens nog vele originele tongkonanhuizen. Deze zijn versierd met vele symbolen, zoals buffelhoorns, die getuigen van de vele offers bij dodenceremonies.